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Qualcomm Snapdragon Elite X “dovrebbe” supportare i giochi Windows

Qualcomm mira a replicare quanto fatto da Apple sui Mac: portare le prestazioni e l’efficienza energetica dell’architettura Arm su Windows con Snapdragon Elite X in Windows e con i giochi. Apple Silicon, declinato nelle varianti del SoC M, è un capolavoro che combina performance e durata della batteria anche e soprattutto grazie al profondo e minuzioso lavoro di ottimizzazione del sistema operativo macOS. Apple ha una lunga esperienza di intonazione e integrazione tra hardware e software, che l’ha portata a primeggiare con i chipset della serie M. Qualcomm vuole provare a fare lo stesso con Snapdragon Elite X, ennesima variante del SoC Arm per Windows. Sono diversi anni che l’azienda californiana ci prova e con risultati non sempre all’altezza delle promesse, sempre molto ambiziose. Perché Elite X dovrebbe fare la differenza con un sistema operativo nato appositamente per trarre vantaggio da determinati tipi di geometrie di chip?

"Il tuo gioco dovrebbe già funzionare", scrive Qualcomm.

Lo spiega Qualcomm stessa, tuttavia (a nostro avviso) non in modo così convincente come vorrebbe: nella slide mostrata si legge chiaramente “Il tuo gioco dovrebbe già funzionare”. Qualcomm sta proclamando a gran voce agli sviluppatori di giochi che i titoli dovrebbero “già funzionare” su un’ondata di prossimi notebook Windows basati su Snapdragon, senza bisogno di porting. In una sessione della Game Developers Conference del 2024 intitolata “Windows su Snapdragon, una piattaforma pronta per i tuoi giochi per PC”, l’ingegnere di Qualcomm Issam Khalil ha sottolineato che i notebook che saranno annunciati con Elite X (probabilmente già durante la prossima estate) e utilizzeranno l’emulazione per eseguire giochi x86/64 quasi alla massima velocità possibile dal titolo stesso.

Qualcomm continua a citare Apple ma le differenze di approccio sono abissali: monolitica per l’azienda di Cupertino, orizzontale per l’abbinata Arm e Windows. Ma secondo l’azienda con Windows su Snapdragon, gli sviluppatori hanno tre opzioni, ha spiegato Khalil:

  • Possono trasferire i loro titoli su ARM64 nativo per le migliori prestazioni della CPU e il miglior consumo energetico poiché lo scheduler di Qualcomm può abbassare dinamicamente la frequenza della CPU in questo modo.
  • Possono creare un’app ibrida “ARM64EC ” in cui Windows, le sue librerie e i driver di Qualcomm vengono eseguiti in modo nativo, ma il resto dell’app viene emulato, per prestazioni “quasi native”.
  • Oppure non possono fare quasi nulla e il loro gioco dovrebbe funzionare comunque, utilizzando l’emulazione x64.
In che modo ARM64EC è diverso.

Qualcomm spiega agli sviluppatori che non dovrebbero esserci bisogno di modificare il codice o le risorse dei loro giochi per ottenere la massima velocità. La maggior parte dei giochi presenta un collo di bottiglia graficamente causato dalla Gpu, non dalla Cpu, e Qualcomm afferma che le prestazioni della GPU non sono influenzate. E mentre Qualcomm nota qualche leggero calo nelle prestazioni della CPU durante la traduzione o la transizione tra x64 e ARM64, ciò accade solo la prima volta che un blocco di codice viene tradotto: “i passaggi successivi sono accesso diretto alla cache”, afferma Khalil. Qualcomm sostiene di disporre di driver GPU Adreno per DX11, DX12, Vulkan e OpenCL e supporterà anche DX9 e fino a OpenGL 4.6 tramite vari livelli di mappatura.

I titoli che si basano su driver anti-cheat a livello di kernel (che stanno diventando sempre più popolari, anche se alcuni giocatori ora temono gli hack) non funzioneranno in emulazione. Per ora, non gireranno in emu faranno nemmeno i giochi che utilizzano set di istruzioni AVX, dove Khalil suggerisce agli sviluppatori di utilizzare SIMDe per ottenere un enorme vantaggio nel convertirli in codice Neon. Queste cose sono vere anche con ARM64EC. Anche se non nomina i giochi specifici che funzionano o quanti giochi Qualcomm ha testato, afferma che l’azienda sta controllando tutti i migliori giochi su Steam e questo rende Qualcomm fiducioso che la maggior parte dei titoli dovrebbe funzionare.

È importante che Qualcomm sia in grado di offrire i giochi esistenti, dice il direttore senior della gestione del prodotto Micah Knapp: “Nel futuro immediato, vicino e non così vicino, devi fornire una piattaforma per ciò che le persone già hanno (…) Per quanto mi piacerebbe che ciò accadesse, non credo che tutti gli sviluppatori si sveglieranno da un giorno all’altro e diranno che trasferiremo tutte le nostre cose su Arm domani”. Allo stato attuale è ancora un mistero comprendere quanto sia davvero efficiente un chip Snapdragon X Elite in Windows e in ambito gaming, in emulazione o no. Knapp stesso non ha ancora compreso se Arm permette di giocare con una maggiore durata della batteria o con prestazioni migliori a x86, oppure se è possibile ottenere una via di mezzo.

La portabilità dei giochi x86 sta vivendo un momento di grande interesse ma non è detto che vada a buon fine perché, onestamente, le limitazioni e le slide mostrate da Qualcomm lasciano ampi spazi per dubbi e per un grande lavoro di ottimizzazione in carico ai developer, che non è detto vogliano affrontare almeno nel breve periodo. Nonostante gli sforzi di Steam Deck di Valve abbiano portato più giochi Windows su Linux. In fin dei conti Apple ha una piattaforma Arm potente e già pronta: a uno sviluppatore conviene adattare il gioco, anche in emulazione, su questa piattaforma invece che tentare un salto nel buoi (per ora) con Arm e Windows.

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