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Amazon investe 150 miliardi di dollari sui data center per l’intelligenza artificiale

Amazon prevede di spendere quasi 150 miliardi di dollari nei prossimi 15 anni in data center, dando al colosso del cloud computing la potenza di fuoco per gestire la prevista esplosione della domanda di applicazioni di intelligenza artificiale e altri servizi digitali. L’investimento “monstre” è una dimostrazione di forza di quanto l’azienda cerca di mantenere la presa sul mercato dei servizi cloud, dove detiene circa il doppio della quota del secondo player Microsoft. La crescita delle vendite di Amazon Web Services è rallentata fino a raggiungere un minimo storico lo scorso anno: i clienti commerciali hanno tagliato i costi e ritardato i progetti di digitalizzazione. Ora gli introiti stanno iniziando a riprendersi e Amazon è ansiosa di garantire terra ed elettricità per le sue strutture assetate di energia. “Stiamo espandendo la capacità in modo abbastanza significativo” – ha spiegato Kevin Miller, vicepresidente di AWS che supervisiona i data center dell’azienda – “Penso che questo ci dia semplicemente la capacità di avvicinarci ai clienti”.

Squadre di costruzione lavorano su un futuro data center Amazon a Hilliard, Ohio, il 23 marzo. Fotografo: Brian Kaiser/Bloomberg

Negli ultimi due anni, Amazon si è impegnata a spendere 148 miliardi di dollari per costruire e gestire data center in tutto il mondo. La società prevede di espandere gli hub di server farm esistenti nella Virginia settentrionale e nell’Oregon, nonché di espandersi in nuovi distretti, tra cui Mississippi, Arabia Saudita e Malesia. La spesa pianificata da Amazon per le server farm destinate all’intelligenza artificiale (IA) fa impallidire gli impegni pubblici di Microsoft e Google, anche se nessuna delle due società rivela le spese relative ai data center in modo così coerente come Amazon. I portavoce di Microsoft e Google hanno rifiutato di fornire cifre comparabili e hanno aggiunto che ciascuna società probabilmente include costi diversi nelle proprie stime.

In un contesto di più ampia riduzione dei costi da parte di Amazon, le spese in conto capitale di AWS per i data center si sono ridotte del 2% nel 2023, per la prima volta, anche se Microsoft ha aumentato le proprie spese di oltre il 50%, secondo la società di ricerca Dell’Oro Group. Ma il direttore finanziario di Amazon ha dichiarato il mese scorso che le spese in conto capitale aumenteranno quest’anno per sostenere la crescita di AWS, compresi i progetti relativi all’intelligenza artificiale. Gran parte dell’espansione dei data center di Amazon è finalizzata a soddisfare l’aumento della domanda di servizi aziendali come l’archiviazione di file e i database. Ma le strutture, insieme a chip avanzati e costosi, forniranno anche l’enorme potenza di calcolo necessaria per il previsto boom dell’intelligenza artificiale generativa.

Microsoft, il partner stretto OpenAI, e Google sono ampiamente considerati leader nella commercializzazione di software in grado di generare testo e approfondimenti. Ma Amazon sta costruendo i propri strumenti per rivaleggiare con ChatGPT di OpenAI e ha collaborato con altre società per potenziare i servizi di intelligenza artificiale con i suoi server. Di conseguenza, Amazon prevede di raccogliere decine di miliardi di dollari in entrate legate all’intelligenza artificiale. AWS ha installato le sue prime server farm in Virginia, ai margini dell’area metropolitana di Washington. Sede del primo snodo commerciale per il traffico web, l’area rimane un hub cruciale per lo streaming video e i dati aziendali e governativi. Amazon ha successivamente aperto dei data center nelle zone rurali dell’Oregon orientale, approfittando dell’energia idroelettrica a basso costo e delle ampie agevolazioni fiscali. Virginia e Oregon da allora hanno ricevuto circa quattro dollari su cinque spesi da AWS per le infrastrutture statunitensi.

Un data center di Amazon a Johnstown, Ohio. Fotografo: Brian Kaiser/Bloomberg

Amazon prevede di spendere decine di miliardi in più in quegli stati, ma lì diventa sempre più difficile garantire l’elettricità. I data center richiedono molta energia e la loro crescente ubiquità sta esercitando pressione sui servizi di pubblica utilità. Per alcuni mesi nel 2022, Dominion Energy, che alimenta il data center della Virginia, non è riuscita a tenere il passo, sospendendo le connessioni a strutture che altrimenti sarebbero state pronte per essere online. L’azienda prevede che la domanda quasi raddoppierà nei prossimi 15 anni, con una crescita guidata principalmente dai data center. In Oregon, il consumo di elettricità da parte delle server farm di Amazon supera la quota di energia idroelettrica dell’azienda locale, costringendola ad acquistare elettricità generata dal gas naturale, ha riferito il quotidiano Oregonian all’inizio di quest’anno.

“C’è molto più controllo da parte delle società di servizi pubblici e una pianificazione dettagliata richiesta per capire quanto reale sia il progetto perché c’è così tanta domanda là fuori che non c’era cinque anni fa”, spiega Ali Greenwood, un direttore esecutivo presso lo studio del data center di Cushman & Wakefield, una società immobiliare commerciale.

Così Amazon ha dichiarato che avrebbe speso circa 10 miliardi di dollari per due campus di data center nel Mississippi. Presentato come il più grande progetto aziendale nella storia dello stato, l’impegno di AWS metterà radici negli Stati Uniti meridionali, una regione che ha visto una spesa relativamente bassa per i data center al di fuori delle grandi città come Dallas e Atlanta.

Un data center Amazon vicino ai campi da calcio a Dublino, Ohio. Fotografo: Brian Kaiser/Bloomberg

All’inizio di questo mese, l’operatore di una centrale nucleare di 40 anni sul fiume Susquehanna in Pennsylvania ha dichiarato che AWS aveva accettato di spendere 650 milioni di dollari per acquisire un campus di data center collegato alla struttura. A Round Rock, in Texas, AWS ha recentemente ottenuto l’approvazione per costruire un data center e una sottostazione elettrica accanto a un deposito di consegne su una fetta di un ex ranch che la società ha acquisito durante una spesa sfrenata in epoca di pandemia. Se il progetto andrà avanti, sarà la prima volta che l’azienda metterà tali strutture sullo stesso pezzo di terreno. “In questo momento è solo una corsa folle per qualsiasi luogo che abbia potere in tempi brevi”, ha affermato Charles Fitzgerald, ex manager di Microsoft e investitore con sede a Seattle che tiene traccia delle spese delle società cloud.

Nonostante la sua crescita, Amazon e altre aziende stanno incontrando una crescente opposizione ai data center. Gran parte dell’attuale animosità è concentrata in Virginia, dove i residenti si lamentano del ronzio incessante delle server farm e i conservazionisti lamentano l’invasione delle strutture tentacolari sui campi di battaglia della Guerra Civile. Ma sacche di resistenza stanno emergendo in altre parti degli Stati Uniti e potrebbero crescere man mano che sempre più data center saranno online, indipendentemente dal fatto che siano costruiti da Amazon o meno.

Vari data center vicino alle case di Ashburn, Virginia. Fotografo: Nathan Howard/Bloomberg

I sostenitori delle energie rinnovabili affermano anche che la fretta di costruire nuove strutture ha dato nuova vita ai vecchi impianti alimentati da combustibili fossili che riscaldano il pianeta, e ha persino contribuito a costruire la causa per costruirne di nuovi. Nel Mississippi, ad esempio, Amazon pagherà per aiutare l’azienda locale a costruire parchi solari, ma la società gestirà anche i data center con una nuova centrale elettrica a gas naturale che probabilmente funzionerà per decenni . “Aziende come Amazon dovranno usare il loro potere d’acquisto per costringere effettivamente le utility a cambiare il loro comportamento” – dice Daniel Tait, responsabile della ricerca e delle comunicazioni presso l’Energy and Policy Institute, un ente di vigilanza che sostiene le energie rinnovabili – “Non solo stanno inducendo un maggiore utilizzo di combustibili fossili, ma stanno creando il precedente secondo cui tutti coloro che verranno dopo di loro faranno lo stesso”.

Negli ultimi anni, Amazon è stata la più grande azienda al mondo acquirente di energia rinnovabile, nell’ambito dell’impegno ad alimentare tutte le sue operazioni con elettricità rinnovabile entro il 2025. Ma questi progetti possono essere lontani dai suoi data center, una discrepanza tra domanda e offerta che tormenta la rete elettrica americana fratturata e invecchiata. Il capo del data center di Amazon, Miller, ha affermato che la società sta continuando a valutare progetti di energia pulita oltre ai parchi eolici e solari, compresi lo stoccaggio di batterie e l’energia nucleare, che possono sostituire gli impianti a combustibili fossili. Si è impegnato a collaborare con i servizi pubblici e a trovare un modo per “soddisfare il nostro bisogno di energia con energia rinnovabile e priva di emissioni di carbonio”.

Intanto Amazon finalizza l’investimento in Anthropic, la IA generativa

Nel frattempo, Amazon ha concluso il suo investimento di 4 miliardi di dollari in Anthropic aggiungendo altri 2,75 miliardi di dollari per completare un accordo stipulato lo scorso anno che le conferiva una quota di minoranza nella società di intelligenza artificiale generativa (GenAI). L’unità cloud di Amazon, AWS, è ora il principale fornitore di Anthropic per carichi di lavoro mission-critical, tra cui la ricerca sulla sicurezza e lo sviluppo di futuri modelli di base. Con l’accordo, Anthropic utilizzerà i chip Trainium e Inferentia sviluppati da AWS per costruire, addestrare e distribuire i suoi modelli futuri.

Le due società hanno dichiarato che Anthropic ha inoltre concordato un impegno a lungo termine per fornire ai clienti AWS l’accesso alle generazioni future dei suoi modelli di base sul servizio Amazon Bedrock di AWS. Il dottor Swami Sivasubramanian, vicepresidente dei dati e dell’intelligenza artificiale presso AWS, sostiene che la sua azienda ha “una storia notevole con Anthropic, aiutando insieme organizzazioni di tutte le dimensioni in tutto il mondo a distribuire applicazioni avanzate di intelligenza artificiale generativa”.

Anthropic ha siglato un accordo a novembre 2023 per i chip del rivale AWS Google da utilizzare nel suo Claude Large Language Model (LLM). Secondo quanto riferito, la start-up di intelligenza artificiale ha ottenuto un finanziamento di 2 miliardi di dollari da parte di Google lo scorso anno, dopo essersi assicurata in precedenza una quota del 10% della società con un investimento iniziale di 300 milioni di dollari. Anthropic ha anche il sostegno dell’operatore sudcoreano SK Telecom, che nell’agosto 2023 ha annunciato un finanziamento azionario del valore di 100 milioni di dollari. Google, Microsoft, Amazon e lo sviluppatore OpenAI di ChatGPT, tra gli altri, sono in forte competizione tra loro nel settore GenAI. 

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