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La US International Trade Commission ha stabilito che Google ha violato cinque brevetti di Sonos relativi agli smart speaker della serie Home e Nest (la notizia è stata pubblicata su The New York Times). La decisione conferma la sentenza di un giudice dello scorso agosto ed è il tipo di decisione che potrebbe teoricamente costringere Google a interrompere l’importazione di prodotti che utilizzano la tecnologia incriminata.

Tuttavia, non è ancora chiaro se alcuni prodotti Google specifici scompariranno necessariamente dagli scaffali e per ora sembra improbabile che ciò accada del tutto. “Non ci aspettiamo alcun impatto sulla nostra capacità di importare o vendere i nostri prodotti”, ha dichiarato al sito The Verge il portavoce di Google José Castaneda , indicando come l’International Trade Commission abbia già approvato soluzioni alternative di Google per ciascuno dei cinque brevetti, come riportato inizialmente da Bloomberg a settembre. .

“Abbiamo conferme nell’ordinanza emessa dall’ITC che prevede specificamente eccezioni per cinque diverse tecnologie da riprogettare nei prodotti Google, una per ogni brevetto”, spiega Castaneda e assicura che gli utenti di Big G non subiranno “alcuna interruzione” a seguito della decisione dell’ITC. Big G ha “60 giorni per implementare le modifiche prima che entri in vigore un divieto”.

Google ha già pronte soluzioni alternative a quelle contestate da Sonos

Una delle soluzioni alternative di Google sembra già essere attiva e altre sono in arrivo. 9to5Google ha riferito a novembre che Android 12 ha rimosso la possibilità di controllare il volume di Chromecast. Su Twitter si sono subito fatti strada commenti secondo cui la modifica avrebbe avuto origine da “materia legale”. Uno dei cinque brevetti violati riguarda specificamente la regolazione del volume dei dispositivi su una rete locale, una funzione tipica degli speaker di Sonos. Ma secondo Mishaal Rahman, la funzione di controllo del volume ha già iniziato a tornare su alcuni telefoni Pixel come parte dell’aggiornamento di gennaio 2022 e i documenti mostrano che ITC ha approvato “riprogettazioni presentate per l’istanza di derubricazione da parte” di Big G in relazione a quello specifico brevetto.

Due degli altri brevetti riguardano la sincronizzazione di più dispositivi su una rete; uno verte sulla configurazione di un dispositivo di riproduzione (come un altoparlante Wi-Fi) per la comunicazione in rete per iniziare il setup. Anche in questo caso, la funzione è molto simile alle metodologie di funzionamento tipiche dei prodotti Sonos.

Google ha pubblicato un post sul blog ufficiale intitolato “Prossime modifiche al gruppo di altoparlanti” che spiega che alcuni utenti ora dovranno scaricare un’app speciale per configurare alcuni dispositivi sulla loro rete e che non sarà più possibile regolare il volume di un intero gruppo di altoparlanti contemporaneamente.

Sempre The Verge ha chiesto a Sonos quali prodotti Google erano interessati dalla sentenza. La lista dei prodotti include: smartphone Pixel (sono stati usati i modelli Pixel 3 e 4 come esempi), dispositivi domestici Nest Hub, Nest Mini e Chromecast e notebook Pixel, come PixelBook Go con l’app YouTube Music installata. La sentenza è più ampia, perché si legge che “i dispositivi e i dispositivi altoparlanti in rete (ad esempio telefoni cellulari e laptop) in grado di controllare questi dispositivi che incorporano la tecnologia illecita” sono interessati, ma solo se Google non ha già applicato le soluzioni alternative approvate.

Sonos: “Una correzione non un downgrade per Google”

È del tutto possibile che Google sarà ancora in grado di importare e vendere tutti questi dispositivi senza pause, anche se Sonos suggerisce che i dispositivi di Google sarebbero di conseguenza peggiori. L’azienda scrive che Google dovrebbe “degradare o eliminare le funzionalità del prodotto in un modo che elude il divieto di importazione imposto dall’ITC”. La necessità di regolare il volume di ciascuno degli altoparlanti Google individualmente ha tutte le caratteristiche di un downgrade.

Ad ogni modo, la sentenza rileva che Google ha copiato la tecnologia Sonos ed è un duro colpo per l’immagine del business dell’hardware di Big G, che è cresciuto sempre più nello spazio della smart home, inclusi altoparlanti intelligenti, fotocamere e in primo piano nel Wi-Fi router, dove l’azienda ha affermato che il suo Google WiFi / Nest WiFi è stato il router più venduto nell’intero mercato nel 2019. A ciò si aggiunge il dilagare in alcuni Paesi, per esempio l’Italia, delle soluzioni Amazon Alexa forti di un’elevata compatibilità e di un ampio ecosistema.

Qui di seguito riportiamo la sentenza in forma completa della bagarre legale tra Sonos e Google:

Che è commentata dalla dichiarazione di Eddie Lazarus, Chief Legal Officer di Sonos:

“Apprezziamo che l’ITC abbia definitivamente convalidato i cinque brevetti Sonos in questione in questo caso e abbia stabilito inequivocabilmente che Google li viola tutti e cinque. Questa è una vittoria su tutta la linea che è straordinariamente rara nei casi di brevetto e sottolinea la forza dell’ampio portafoglio di brevetti di Sonos e la vacuità del rifiuto di copiare da parte di Google. Questi brevetti Sonos coprono l’innovativa invenzione di Sonos di funzionalità audio domestiche estremamente popolari, tra cui la configurazione per il controllo dei sistemi audio domestici, la sincronizzazione di più altoparlanti, il controllo del volume indipendente di diversi altoparlanti e l’accoppiamento stereo degli altoparlanti.

È possibile che Google possa degradare o eliminare le caratteristiche del prodotto in modo da aggirare il divieto di importazione imposto dall’ITC. Ma mentre Google può sacrificare l’esperienza del consumatore nel tentativo di eludere questo divieto di importazione, i suoi prodotti continueranno a violare molte dozzine di brevetti Sonos, le sue azioni illecite persisteranno e i danni dovuti a Sonos continueranno ad accumularsi. In alternativa, Google può, come hanno già fatto altre società, pagare una giusta royalty per le tecnologie di cui si è sottratto”.

Google e Sonos sono bloccati anche in altre battaglie legali: Google ha intentato una causa contro Sonos nel giugno 2020 e Sonos ha risposto con un’altra causa nel settembre 2020 sostenendo che Google ha violato in modo ancora maggiore molti dei suoi brevetti. “Pensiamo che sia importante mostrare la profondità e l’ampiezza della copia di Google”, ha detto all’epoca Lazarus di Sonos.

Sonos ha anche affermato che Google sta impedendo al brand di includere assistenti vocali diversi sui suoi smart speaker, un’affermazione che Google non ha negato.

L’impatto della sentenza pro Sonos sugli smart speaker di Google

Se avete più altoparlanti intelligenti di Google in casa, potreste voler essere a conoscenza di una certa norma legale, perché influenzerà il modo in cui funzionano i gruppi di smart speaker. Dopo che la US International Trade Commission ha stabilito che Google ha violato i brevetti di Sonos, come descritto poc’anzi, Google ha già annunciato soluzioni software tra cui la “necessità di regolare ciascun altoparlante individualmente invece di utilizzare il controller del volume di gruppo” e che gli utenti non saranno più in grado di regolare il volume di un gruppo di altoparlanti con il bilanciere del volume del telefono. La colpa di questo cambiamento è afferibile alla “sentenza legale recente” che abbiamo pubblicato in questa pagina.

Le modifiche attuate da Google hanno tutta l’aria di un downgrade piuttosto grande alla funzione audio multi-room di Google che consente di sincronizzare gli altoparlanti e di riprodurre l’audio su tutti con un unico centro di controllo. Per esempio, invece di poter dire “Ok Google, imposta il volume al 40% sugli altoparlanti in soggiorno”, sarà necessario modificare il volume per ciascuno di essi, utilizzando l’assistente, l’app Google Home o il display Nest Hub.

Google afferma anche che “un piccolo gruppo di utenti” dovrà utilizzare un’app specifica per configurare i propri dispositivi intelligenti e aggiornarli. Google avverte gli utenti che se il gruppo di smart speaker contiene prodotti di altri produttori, potrebbe essere necessario aggiornare i vari modelli al più recente firmware per continuare a funzionare come parte di quel gruppo. Google termina il suo post sul blog dicendo che “lavorerà per ridurre al minimo eventuali modifiche aggiuntive”.