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Meta ha raccolto dati su Instagram di utenti con meno di 13 anni

Negli Stati Uniti il Wall Street Journal, che ha pubblicato la storia, l’ha definito addirittura il “segreto di Pulcinella”. Lo sapevano tutti, ma nessuno ha fatto nulla per comodità o solo per interesse: su Instagram l’età non è verificata in modo coerente alle richieste di legge. Così Meta ha ricevuto più di 1,1 milioni di segnalazioni di utenti di età inferiore ai 13 anni sulla sua piattaforma Instagram dall’inizio del 2019, eppure ha “disabilitato solo una frazione” di tali account, secondo una denuncia legale appena aperta contro la società presentata dai procuratori generali di 33 Stati negli Usa. Secondo la documentazione del tribunale, l’azienda fondata da Mark Zuckerberg “ha continuato regolarmente a raccogliere” informazioni personali dei bambini, come la loro posizione e gli indirizzi e-mail, senza il permesso dei genitori, in violazione della legge federale sulla privacy dei bambini. Meta potrebbe dover affrontare centinaia di milioni di dollari, o più, in sanzioni civili se gli stati dovessero dimostrare le accuse.

“All’interno dell’azienda, la conoscenza effettiva di Meta che milioni di utenti Instagram hanno meno di 13 anni è un segreto di Pulcinella che viene regolarmente documentato, rigorosamente analizzato e confermato”, si legge nella denuncia, “e zelantemente protetto dalla divulgazione al pubblico”. Le accuse sulla privacy fanno parte di una causa federale più ampia , intentata il mese scorso da California, Colorado e altri 31 stati presso il tribunale distrettuale degli Stati Uniti per il distretto settentrionale della California. La causa imputa a Meta di intrappolare ingiustamente i giovani sulle sue piattaforme Instagram e Facebook nascondendo studi interni che mostrano i danni agli utenti. E cerca di costringere Meta a smettere di utilizzare alcune funzionalità che secondo gli stati hanno danneggiato i giovani utenti. D’altra parte, la storia si ripete: a cavallo tra gli anni ’70 e ’80 le sigarette erano suggerite come attenuante della tosse…

Gran parte delle prove citate dagli Stati sono state oscurate dalle correzioni nella documentazione iniziale. Ora la denuncia non segretata, presentata nei giorni scorsi, fornisce nuovi dettagli della causa intentata dagli Stati. Utilizzando frammenti di e-mail interne, chat dei dipendenti e presentazioni aziendali, la denuncia sostiene che Instagram per anni ha “ambito e perseguitato” utenti minorenni anche se la società “non è riuscita” a rispettare la legge sulla privacy dei bambini.

Il documento non sigillato affermava che Meta “falliva continuamente” nel rendere una priorità la costruzione di sistemi efficaci di controllo dell’età e utilizzava invece approcci che consentivano agli utenti sotto i 13 anni di mentire sulla età effettiva per creare account Instagram. Ha inoltre accusato i dirigenti di Meta di aver dichiarato pubblicamente in una testimonianza al Congresso che il processo di controllo dell’età della società era efficace e che la società aveva rimosso gli account di minorenni quando ne veniva a conoscenza, anche se i dirigenti sapevano che c’erano milioni di utenti minorenni su Instagram.

“I preadolescenti vogliono accedere a Instagram e mentono sulla loro età per ottenerlo adesso”, ha detto Adam Mosseri, il capo di Instagram, in una chat interna all’azienda nel novembre 2021, secondo la dichiarazione del tribunale. Nella testimonianza al Senato del mese successivo, Mosseri ha dichiarato: “Se un bambino ha meno di 13 anni, non è consentito su Instagram”. In una dichiarazione di sabato, Meta ha confermato di aver trascorso un decennio a lavorare per rendere le esperienze online sicure e adatte all’età degli adolescenti e che la denuncia degli stati “definisce in modo errato il nostro lavoro utilizzando citazioni selettive e documenti selezionati con cura”.

La dichiarazione rileva inoltre che i termini di utilizzo di Instagram vietano agli utenti di età inferiore ai 13 anni negli Stati Uniti. E ha affermato che la società ha “in atto misure per rimuovere questi account quando li identifichiamo”. La società ha aggiunto che verificare l’età delle persone è una sfida “complessa” per i servizi online, soprattutto con gli utenti più giovani che potrebbero non avere documenti scolastici o patenti di guida. Meta ha detto che vorrebbe vedere una legislazione federale che imponga agli “app store di ottenere l’approvazione dei genitori ogni volta che i loro ragazzi sotto i 16 anni scaricano app” invece di chiedere ai giovani o ai loro genitori di fornire dettagli personali come le date di nascita a molte app diverse.

Le accuse sulla privacy nel caso si basano su una legge federale del 1998, il Children’s Online Privacy Protection Act. Tale corpus legislativo richiede che i servizi online con contenuti rivolti ai bambini ottengano il permesso verificabile di un genitore prima di raccogliere dati personali – come nomi, indirizzi e-mail o selfie – da utenti di età inferiore a 13 anni. Le multe per violazione della legge possono arrivare a più di 50.000 dollari per violazione . La causa sostiene che Meta ha scelto di non costruire sistemi per rilevare ed escludere in modo efficace tali utenti minorenni perché considerava i bambini un gruppo demografico cruciale – la prossima generazione di utenti – che l’azienda doveva catturare per garantire una crescita continua. Meta poteva contare su molti indicatori di utenti minorenni, secondo la documentazione di mercoledì. Un grafico interno dell’azienda visualizzato nel materiale non sigillato, ad esempio, mostrava come Meta monitorava la percentuale di ragazzi di 11 e 12 anni che utilizzavano Instagram quotidianamente, si legge nella denuncia.

Meta è anche a conoscenza di account appartenenti a specifici utenti Instagram minorenni attraverso i canali di segnalazione aziendali. Ma ha “automaticamente” ignorato alcune segnalazioni di utenti di età inferiore a 13 anni e ha consentito loro di continuare a utilizzare i propri account, si legge nella denuncia, purché gli account non contenessero una biografia o foto dell’utente. In un caso nel 2019, i dipendenti di Meta hanno discusso via e-mail il motivo per cui l’azienda non aveva cancellato quattro account appartenenti a una dodicenne, nonostante le richieste e le “lamentele della madre della ragazza che affermava che sua figlia aveva 12 anni”, secondo la denuncia. I dipendenti hanno concluso che gli account sono stati “ignorati” in parte perché i rappresentanti di Meta “non potevano dire con certezza che l’utente fosse minorenne”, si legge nella documentazione legale.

Non è la prima volta che il colosso dei social media deve affrontare accuse di violazione della privacy. Nel 2019, la società ha accettato di pagare la cifra record di 5 miliardi di dollari e di modificare le proprie pratiche relative ai dati, per risolvere le accuse mosse dalla Federal Trade Commission di aver ingannato gli utenti sulla loro capacità di controllare la propria privacy. Potrebbe essere più facile per gli stati perseguire Meta per violazioni della privacy dei bambini al posto di dimostrare che l’azienda ha incoraggiato l’uso compulsivo dei social media – un fenomeno relativamente nuovo – tra i giovani. Dal 2019, la FTC ha presentato con successo reclami simili sulla privacy dei bambini contro giganti della tecnologia tra cui Google e la sua piattaforma YouTube, Amazon, Microsoft ed Epic Games, il creatore di Fortnite.

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