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Dopo il clamore, i fatti: gli investimenti in IA quale ritorno generano?

Con l’approdo sul mercato di massa di ChatGPT e una evoluzione significativa dell’intelligenza artificiale, non più solo come machine learning ma anche come modelli di grandi dimensioni e piattaforme concrete a disposizione di varie tipologie di necessità, l’attenzione sulla IA ha raggiunto nel 2023 picchi mai registrati prima. Anche in termini di investimenti e personale coinvolto, che hanno alimentato aspettative stratosferiche per l’evoluzione tecnologica. Ma più le aspettative sono alte, più è significativo il rischio che si tratti di una bolla. Il 2024 è destinato a essere il primo anno di resa dei conti per l’intelligenza artificiale, poiché le aziende stanno virando prepotentemente verso la IA e automaticamente diventa indispensabile rientrare effettivamente dell’investimento. Non più solo come sigla da apporre sui prodotti proposti ma più praticamente come ritorno di fatturato, guadagni e servizi percepibili da consumatori e fruitori. 

Il ciclo di hype tipico descritto da Gartner suggerisce che, dopo il picco delle aspettative gonfiate, arriva il minimo della disillusione. Alphabet, la parent company di Google, ha registrato un trimestre forte: un fatturato di 86,2 miliardi di dollari, con un aumento di oltre il 13% rispetto all’anno precedente. Il giorno successivo le sue azioni sono crollate di oltre il 7%. Allo stesso modo, Microsoft ha riferito che il suo utile netto è aumentato del 33% e anche le sue azioni sono diminuite, anche se solo del 2%.  Gli investitori si aspettavano la perfezione: un business plan di ampio respiro che rendesse la IA il vero futuro del segmento. E invece il segmento tecnologico è ancora in corsa con competizione serrate tra Nvidia, Meta, Amazon, Tesla, Apple, Microsoft e Alphabet – che lo scorso anno hanno ampiamente superato l’andamento diì mercato – sugli investimenti nell’intelligenza artificiale. Investimenti che non stanno dando i frutti sperati in termini di “grip” di mercato.

Le aspettative della comunità imprenditoriale sono il risultato naturale del clamore frenetico sull’intelligenza artificiale degli ultimi due anni, con gli analisti di Wall Street che promettono che l’intelligenza artificiale è niente di meno che “una trasformazione generazionale” che è “analoga all’avvento dell’elettricità”. “Siamo diventati molto critici e molto rapidamente”, afferma Mark Shmulik, analista di Bernstein. Alcuni investitori e analisti hanno paragonato l’intelligenza artificiale al primo Internet, il che mette molto peso sulle spalle delle società di intelligenza artificiale: “Abbiamo già vissuto alcuni di questi cicli, con le criptovalute e il metaverso, che abbiamo rapidamente scartato”.

Non sembrano esserci molti dubbi sul fatto che nel mondo degli affari ci sia un appetito per gli strumenti di intelligenza artificiale. “L’interesse praticamente in ogni settore è universale”, afferma Bret Greenstein di PwC. “Ma è presto, le prime fasi di adozione per tutti”. I manager aziendali si aspettano ritorni sui loro investimenti nell’intelligenza artificiale nel 2024, con il 61% dei ceo intervistati che si aspetta un miglioramento sostanziale nella qualità dei prodotto e servizi grazie alle risorse dell’intelligenza artificiale generativa, secondo il sondaggio annuale di PwC. Il rapporto PwC avverte di un “momento della verità” per la fiducia nell’intelligenza artificiale, in cui gli errori possono generare una esplosione, con relativo fallout, di dimensioni gigantesche. Gli utili di questo trimestre suggeriscono che il mancato raggiungimento degli incrementi di produttività promessi dalla IA potrebbe essere la causa più incendiaria di tutte.

Il primo luogo in cui osservatori attenti come Greenstein ritengono che l’adozione della IA possa avvenire su larga scala è l’IT, in particolare per quanto riguarda lo sviluppo di software, il servizio clienti e le attività di back-office, come l’elaborazione dei moduli in entrata. Ciò rende Copilot di Microsoft, il “compagno IA”, un indicatore per il settore complessivo. Una misura debole del dominio di Microsoft è che, proprio come “googling” è diventato rapidamente sinonimo di ricerca sul web, anche usarfe il termine “copilot” indica un utilizzo delle risorse della IA. Nessun altro player in questo mondo vanta un simile brand già nell’intelligenza artificiale, fatta eccezione per ChatGPT (sostenuta finanziariamente da Microsoft e alla base di alcune funzioni di Copilot).

“Microsoft è davanti a Google e praticamente a chiunque altro”, afferma Niewinski. Persino davanti ad Apple nell’intelligenza artificiale, perché da Cupertino le bocche sono chiuse e non si ha visibilità effettiva di quando una IA possa approdare nel mondo della Mela morsicata. “Tutti conoscono ChatGPT e OpenAI e tutti conoscono Copilot. Ma mi ci sono voluti un paio di secondi per ricordare a me stesso che Google ha Bard, perché in realtà nessuno usa questo nome”, dice sempre l’analista. La leadership di Microsoft predispone un ciclo di feedback positivo, in cui più utenti significano più formazione, il che significa dati migliori, che significa più utenti. Quindi osservare come viene adottato Copilot potrebbe essere un indicatore di come viene implementata l’intelligenza artificiale, sostiene Brendan Burke di PitchBook. “Si tratta di un’applicazione facile da usare che gli sviluppatori stanno testando per verificare se può aiutarli in modo significativo o se rappresenta una distrazione”, afferma Burke.

Nonostante tutto il clamore sull’integrazione dell’intelligenza artificiale nel suo motore di ricerca Bing, la quota di mercato di Microsoft è cresciuta di meno di mezzo punto percentuale. Se Copilot valga effettivamente il suo prezzo rimane una questione aperta. Certamente, l’intelligenza artificiale non ha aiutato Microsoft nella ricerca: nonostante tutto il clamore sull’integrazione dell’intelligenza artificiale nel suo motore di ricerca Bing, la sua quota di mercato è cresciuta di meno del mezzo punto percentuale. Sembra che anche Microsoft stia cercando di massimizzare l’utilizzo per Copilot; il marchio è celebre su GitHub ed è passato ai prodotti di vendita e poi alle app di Microsoft Office. Anche l’annuncio di Microsoft al Super Bowl è vago: se esiste una killer application, è ben chiaro che a Redmond non l’hanno ancora trovata e stanno mettendo Copilot pressoché ovunque.

L’intelligenza artificiale è costosa. OpenAI, per esempio, a dicembre 2023 vantava un giro d’affari annuo di 2 miliardi di dollari. Poiché si tratta di una cifra che prende le entrate del mese precedente e poi le moltiplica per 12, si può dire che ciò significa che OpenAI ha guadagnato circa 167 milioni di dollari quel mese. Ciononostante è in perdita e probabilmente avrà bisogno di raccogliere “decine di miliardi in più” per andare avanti, ha riferito il Financial Times. Sam Altman, ceo di OpenAI, ha cercato trilioni di dollari in investimenti per rimodellare completamente il settore dei chip. Nel frattempo, la crescita di ChatGPT si è fermata.

Durante l’era dei tassi di interesse pari a zero, la grande tecnologia poteva riversare denaro senza limiti nei suoi progetti preferiti: la piccola ma costosissima avventura nel metaverso di Mark Zuckerberg ha bruciato almeno 46,5 miliardi di dollari dal 2019 (dati di Fortune relativi alla seconda metà del 2023). Forse se fossimo ancora nell’epoca in cui i soldi “costa poco”, aziende come Google potrebbero continuare a investire montagne di denaro in progetti IA con meno ansie sul ritorno dell’investimento. Invece l’economia mondiale si è fatta stringente e tocca prevedere un tempo di break even congruo e soprattutto visibile nel breve periodo, nemmeno più nel medio lungo periodo. “Non credo che Google possa spendere soldi a suo piacimento per queste iniziative” – dice Shmulik – “Stiamo attraversando un periodo in cui gli investitori sono sempre più attenti alla redditività”. La speranza è le condizioni macro economiche non impattino eccessivamente sullo sviluppo di Gemini, che ancora sta progredendo e crescendo ma in molte cose non è ancora all’altezza di ChatGPT. E non parliamo a livello di architettura e potenza ma di precisione e coerenza dei risultati, come si è visto anche nei giorni scorsi con la generazione errata delle immagini IA che ha obbligato Big G al blocco della funzione per interventi migliorativi.

C’è poi il fatto che Google sta anche tagliando i costi fissi (12.000 posti di lavoro l’anno scorso e previsti un numero maggiore nel 2024), e l’asticella dei finanziamenti sarà probabilmente più alta nel 2024. La sfida per le startup basate sull’intelligenza artificiale ora è creare modelli di business sostenibili e portare l’intelligenza artificiale in aree che non sono ancora state raggiunte. Le valutazioni elevate, rispetto ai ricavi, finora assegnate a queste società suggeriscono che il management e gli investitori si aspettano crescite enormi nel lungo periodo.

Ecco, il lungo periodo è sempre un buon viatico ma gli addetti ai lavori che devono elargire e approvare interventi di capitale hanno stretto i cordoni della borsa su un ampio spettro di mercati, intelligenza artificiale inclusa. Secondo una nota di Burke di PitchBook, escludendo gli accordi stipulati da Microsoft e Amazon, che non sono investimenti del tutto tradizionali, solo 7,9 miliardi di dollari sono stati impegnati nell’intelligenza artificiale a novembre 20023. Lo stesso livello di spesa del 2021, quando la IA era ancora più un’operazione di marketing che una piattaforma da sostenere e alimentare. Per fortuna la tecnologia si è evoluta e questo ha portato un decremento dei costi, che impatta sull’efficienza complessiva. Ma, per contro, si è innalzato il livello di guardia dell’antitrust e degli enti statali competenti in materia, che sono sempre più attenti alle fusioni incrociate. Come nel caso del tentativo di Adobe di acquistare Figma: bloccato sul nascere. “Molti già credono che queste società a mega-capitalizzazione abbiano troppo potere e l’intelligenza artificiale è chiaramente un punto delicato in questo momento” – afferma Angelo Zino, analista tecnologico presso CFRA Research – “Ecco perché non si è ancora vista un’acquisizione definitiva”.

Ma anche nel 2023 ci sono dei distinguo da fare. Il picco dello scorso anno nella raccolta di fondi per l’intelligenza artificiale è stato generato dalle aziende a grande capitalizzazione che hanno scaricato denaro sulle piattaforme: il caso dei miliardi immessi da Microsoft in OpenAI è eclatante. “Potremmo non necessariamente vedere la portata di un accordo tra Microsoft e OpenAI o Amazon e Anthropic nel prossimo anno, semplicemente considerando che le aziende stabiliranno la loro leadership nella IA”, afferma Burke.

La IA sta attraversando, come sempre, la fase nella quale le aspettative incontrano la realtà, spesso più amara o severa di quanto previsto dai fogli Excel. Questo non prescinde dal fatto che le aziende di intelligenza artificiale hanno una proposta convincente per chiunque desideri utilizzare i loro servizi. Per esempio, Bill McDermott, ceo di ServiceNow, sostiene di poter rendere gli ingegneri più produttivi del 50% grazie all’ausilio della IA. Si tratta di un enorme risparmio sulle spese, afferma Scott Kessler, responsabile del settore tecnologico presso Third Bridge. In teoria, l’intelligenza artificiale dovrebbe essere molto richiesta.

Ma l’adozione effettiva e il profitto reale potrebbero non materializzarsi ancora. Finora, secondo il Wall Street Journal, non è chiaro se Copilot di Microsoft sia abbastanza utile da giustificarne il costo. L’assorbimento è stato più lento del previsto; Microsoft ha dovuto abbandonare il requisito iniziale che prevedeva che le aziende sottoscrivessero almeno 300 abbonamenti sulle piattaforme cloud a pagamento. Sembra anche esserci un calo nell’utilizzo un mese dopo l’impennata iniziale di interesse. La soluzione c’è: Microsoft inserirà Copilot ovunque avvisando ampiamente gli utenti che alla fine si troveranno lo strumento su qualsiasi prodotto e saranno indotti a provarlo o, addirittura, opererà in modo trasparente facilitando i lavori.

In questo momento, la maggior parte delle aziende di intelligenza artificiale sta generando denaro attraverso prezzi premium per servizi migliori, afferma Greenstein di PwC. Ma ciò potrebbe potenzialmente evolversi in una fissazione dei prezzi basata sui risultati. “L’idea di pagare in base al risultato – sai, ‘ho risparmiato i tuoi soldi, ne prendo un po’, tu ne prendi un po’, vincono tutti’ – è un modello davvero interessante nell’intelligenza artificiale, perché ci sono molte cose [dove] puoi garantire un risultato. E penso che questi saranno modelli di commercializzazione molto convincenti”. Ciò potrebbe aiutare a evitare delusioni. Perché se gli strumenti di intelligenza artificiale richiedono ancora la revisione umana, potrebbero non essere più veloci o migliori del semplice fatto che sia una persona a farlo in primo luogo. Finora l’intelligenza artificiale funziona bene per riassumere i moduli e predisporre schemi, che però devono ancora essere fortemente manipolati dalle persone. Certo, tolgono un lavoro di routine noioso ma, spesso e volentieri, tralasciano le parti più “umane” e meno esplicite tipiche della comunicazione interpersonale: l’empatia è incoerente con la IA, questo è un limite in molti casi. Che però diventa un vantaggio nelle operazioni meccaniche e ripetitive.

Non è un caso che OpenAI stia rimodulando la sua comunicazione cercando di fare marcia indietro rispetto all’hype del 2023. A dicembre, Brad Lightcap, direttore operativo di OpenAI, ha dichiarato a CNBC che continua a dover spiegare alla gente che l’intelligenza artificiale non può ridurre drasticamente i costi o riportare in crescita le aziende in difficoltà solo perché si è attivata la IA in ufficio. Il chatbot AI di Morgan Stanley viene aggirato dai gestori patrimoniali perché le persone vogliono parlare con altre persone, ha riferito The Information. Chi vi scrive è giornalista professionista da un ventennio e mai si sognerebbe di delegare alla IA gli articoli scritti da giornalisti: è una piattaforma utile per farsi il quadro generale o per approfondire qualora serva un supporto d’archivio, invece di fare (come una volta) ricerche approfondite nello storico. Ma questo è quanto. Sperimentiamo continuamente le potenzialità di scrittura delle IA disponibili e i testi che otteniamo sono sbagliati, nel migliore dei casi, con casi inventati e ragionamenti basati su assunti inesistenti, per non parlare di quando la piattaforma va fuori controllo e diventa offensiva o fornisce indicazioni del tutto inutili. In ogni caso, non riproduce il fervore, la scelta lessicale e la sensibilità linguistica di un giornalista.

Arrivando a una metafora motoristica, dato che sta per iniziare il campionato di Formula 1, se il 2024 sembra essere l’anno in cui i pneumatici della IA toccano la pista e iniziano a mostrare le prestazioni reali, dopo un anno abbondante di gestazione e sviluppo, allora sarà anche l’anno in cui si discrimerà sul suo reale potenziale, vero o presunto. Se ci sono casi d’uso reali per modelli linguistici di grandi dimensioni, che fanno risparmiare denaro alle aziende, forse l’intelligenza artificiale imboccherà la strada della sostenibilità, soprattutto economica e finanziaria. Ma se questi strumenti venissero ampiamente utilizzati per diletto senza uno scopo preciso e portassero a cattiva pubblicità, cause legali e udienze di fronte agli organi di governo nazionali e internazionali (tutte cose già successe), con guadagni minimi in termini di produttività, la disillusione potrebbe essere alle porte. E, ancora una volta come successo in passato per altre tecnologie, le ripercussioni potrebbero essere davvero molto profonde.

GfK: “IA generativa e AR/VR potrebbero risollevare il mercato della telefonia”

Dopo le vendite record registrate durante la pandemia, il mercato delle Telecomunicazioni si trova in una fase di stallo. Senza innovazioni dirompenti, difficilmente si assisterà a una ripresa della domanda da parte dei consumatori. In vista dell’evento più importante del settore, il Mobile World Congress (MWC) di Barcellona, gli esperti di GfK hanno individuato due tendenze che potrebbero risvegliare i mercati degli Smartphone e del Gaming dal loro torpore: l’Intelligenza Artificiale generativa e la Realtà Aumentata/Virtuale (AR/VR). “Nel 2023, il mercato globale delle Telecomunicazioni ha subito una lieve flessione del -0,6% in termini di fatturato e per il 2024 prevediamo una crescita modesta, pari a circa il +2%. Sono necessarie delle vere innovazioni per guidare una crescita del mercato a lungo termine. Vediamo al momento due opportunità promettenti, che potrebbero stimolare la domanda se riuscissero a raggiungere il mercato di massa: l’Intelligenza Artificiale generativa per gli smartphone e la Realtà Aumentata e Virtuale” – dice Jan Lorbach, esperto di GfK per il settore delle Telecomunicazioni – “Retailer e rivenditori che si posizioneranno come early adopter beneficeranno di un vantaggio competitive, sfruttando l’aumento previsto della domanda”.

Le prestazioni degli smartphone continuano a migliorare, ma i consumatori hanno bisogno di applicazioni pratiche per sfruttare questa potenza. Se attualmente gli smartphone sono utilizzati principalmente per le app di messaggistica come WhatsApp e WeChat (72% degli utenti di smartphone a livello globale) o per la fotografia (64%), il prossimo grande passo avanti arriverà con l’implementazione diffusa dell’IA generativa. L’avvento dell’Intelligenza Artificiale Generativa nella vita quotidiana darà una forte spinta alla domanda di Smartphone. I dati di GfK, derivanti dal monitoraggio continuo delle vendite e del comportamento dei consumatori, indicano già una propensione a pagare di più per ottenere funzionalità avanzate. Tuttavia, se il salto di innovazione non è percepito come veramente significativo, i consumatori preferiscono aspettare prima di acquistare un nuovo dispositivo. L’allungamento dei cicli di sostituzione degli smartphone è un fenomeno già evidente. I dati gfknewron Consumer lo confermano: nel 2023, per la prima volta, la quota maggiore (35%) di nuovi acquirenti di Smartphone possedeva un dispositivo di due o tre anni. Nel 2022, la maggioranza degli acquirenti possedeva invece uno smartphone di uno o due anni.

Il clamore pubblico intorno al Metaverso si è un po’ attenuato. Tuttavia, il settore continua a evolvere, con una diversificazione tra consumatori interessati e non. Mentre le vendite totali di dispositivi legati al Metaverso sono diminuite del -2% a unità nel 2023, i ricavi generati sono aumentati del +15%. La tendenza alla premiumization si riflette nel fatto che i consumatori interessati a queste innovazioni hanno investito in prodotti più avanzati di Realtà Aumentata (AR), Mista (MR) o Virtuale (VR). Di conseguenza, la quota di fatturato dei visori AR e MR è cresciuta del 30%, raggiungendo 225 milioni di dollari nel 2023, rispetto al 4% del 2022. Ci sono però notevoli differenze nel modo in cui questo trend si manifesta nelle diverse aree del Mondo. Mentre la maggior parte dei visori MR è stata acquistata in Europa occidentale (83% del fatturato globale), la maggioranza dei visori AR è stata acquistata in Cina (98%). Allo stesso tempo, in Cina è crollata la domanda di dispositivi VR tradizionali: -55% rispetto al 2022. Nel resto del mondo, invece, la VR sta ancora registrando una leggera crescita dei ricavi (+3%). Le ragioni di queste differenze geografiche non sono legate solo alle preferenze dei consumatori, ma anche alla distribuzione, in quanto alcuni dispositivi semplicemente non sono disponibili in alcuni mercati.

Il mercato delle Telecomunicazioni potrebbe ricevere un notevole impulso se gli visori AR, MR o VR diventeranno adatti all’uso quotidiano per la maggioranza delle persone, invece di rimanere un prodotto di nicchia per applicazioni specializzate come il Gaming. Nel corso del 2023, il mercato globale degli Smartphone è rimasto piuttosto stabile, con un leggero aumento dei ricavi dello +0,1% rispetto al 2022. Negli ultimi mesi dell’anno il mercato ha iniziato a mostrare segnali di ripresa, con un aumento del fatturato del +4,2% nella seconda metà del 2023. Anche a livello regionale, il mercato ha registrato trend molto diversi, come riassunto qui di seguito:

Andamento dei ricavi del mercato degli Smartphone per regione 2023 vs. 2022:

+ 3,9% Europa centrale e orientale – 5,9% Asia emergente (esclusa la Cina)
+ 2,0% Europa occidentale – 3,7% America Latina
+ 1,1% Medio Oriente e Africa
+ 0,6% Cina

A livello globale, nel 2023 il prezzo medio di uno smartphone nuovo è salito a 389 dollari, con un aumento di 34 dollari rispetto all’anno precedente. La crescita è trainata dalla domanda costante di dispositivi premium e con funzionalità avanzate. I modelli 5G, che già rappresentavano il 75% del fatturato nel 2022, hanno raggiunto l’81% nel 2023. In aumento anche la quota di smartphone con oltre 512 GB di memoria (+9 punti percentuali) e con ricarica rapida wireless (+5 punti percentuali).

A conferma di queste analisi di GfK, è significativo riportare il commento di TM Roh, presidente della divisione mobile di Samsung, che parla della presenza della IA generativa sulla serie Galaxy S24:

“Come pionieri di esperienze rivoluzionarie nell’AI mobile, abbiamo pensato molto a come questa nuova ed interessante tecnologia possa migliorare le nostre vite e ispirare i prossimi passi della società. Se utilizzata con cura e attenzione, Galaxy AI aiuta le persone a comunicare oltre i confini geografici, a completare facilmente le attività quotidiane e a fare molto altro ancora.

Sin dal lancio della serie Galaxy S24, abbiamo avuto un ottimo responso sull’utilizzo effettivo delle funzionalità Galaxy AI da parte delle persone nella vita quotidiana. Una delle funzioni AI più apprezzate è Cerchia e cerca con Google, un nuovo incredibile strumento di ricerca intelligente. I nostri strumenti di comunicazione per abbattere le barriere linguistiche, come Traduzione Live, Assistente Chat e Interprete, hanno catturato l’immaginazione di molte persone. Gli utenti hanno apprezzato anche Assistente Foto, il nostro strumento di creatività basato sulla tecnologia ProVisual Engine.

Anche in questo caso, siamo solo all’inizio. Mentre sviluppavamo la serie Galaxy S24 sono emerse molte idee e concetti che avremmo voluto inserire all’interno dei nostri dispositivi. Gli utenti Galaxy potranno usufruire di altre funzioni Galaxy AI che si basano su queste idee e concetti con il passare del tempo, in quanto Samsung potenzia e sviluppa costantemente le esperienze di intelligenza artificiale per dispositivi mobile.

Inoltre, stiamo già pianificando i prossimi passi di Galaxy AI al di là degli smartphone, ottimizzandola per diverse categorie di dispositivi e servizi. A breve alcuni dispositivi wearable Galaxy si avvarranno dell’intelligenza artificiale per migliorare la salute digitale e inaugurare una nuova era di esperienze di salute intelligente. Samsung continuerà ad arricchire ed espandere le esperienze Galaxy AI in tutte le diverse categorie grazie alla collaborazione con altri partner leader nel settore dell’AI”.

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